LA PESTE NEGRA. LA EPIDEMIA ARRASA EUROPA , E.MITRE FERNÁNDEZ (2022)

Detodaslasmanifestacionesde la crisisdelBajo Medievo europeo,laregresióndemográfica es la más Ilamativa.EI primeraldabonazo de avisotiene lugarentre1315y 1317,os en losque,trasun periodo de serias alteracionescliticas, se produceuna grave etapa de carestía.EnFlandes -unade laszonasmásafectadas-sehablaráde la gran hambre.Causará en Brujas (ciudadde unastreinta milalmas) casi dosmil victimas;en Ypres (con unos veinte mil habitantes)se producirán unasdosmilsetecientasdefunciones entre mayo y octubre de1316.

La crisisalimentaria que se cebó en las poblacioneseuropeasen estos añosdejó a lasociedadconmuy debilesdefensas biológicas.Fue, sinduda alguna,unodelosfactoresqueincidieron en laotragran catástrofedemogficaque sobrevino en Europaenlos añossiguientes:la PesteNegra.

Lasenfermedadesepidémicasfueronalgo familiar en un Medievo cuyascondicionesde higiene y posibilidadesterapeuticaseran deplorables. Hubo dos oleadasparticularmentegraves y generalizadas:laquesacudió al Mediterraneo a mediadosdelsiglo VI y laque se propagó en todo elcontinente desde 1347.

EIfoco originario de estesegundo movimientoepidémico esbien conocido.La colonia genovesade Caffa, en Crimea,fue asediada Pose ano porun ejercito mongol.Los sitiadores se vieronaquejados por un terrible mal que les diezmó y que fue contagiado al interior dela ciudad.Losmarinos genovesesque partieron de ellatransmitieronla enfermedad alas ciudadesportuariasdeAnatolia,Constantinopla,Sicilia,Cerdena,Córcega,Marsella...A finesde 1347,laenfermedad habraalcanzadoFlorencia.EI cronista de la ciudad,Giovanni Villani,que habrade morir deresultasde la epidemia,dira queen el ano de Cristo de 1347,como parece queocurre siempredespuesde unaepocadecarestiay hambre,comenzóa darse en Florenciay en el«contado»,enfermedad,luego mortalidad de gente,especialmente mujeresy niños,en generalgente pobre ...

En1348la epidemiaalcanzóunapropagaciónincontenibleporbuenapartedeItalia,Francia y territoriosde la Corona de Aragón.A fines deese año y a lolargodelsiguientese extendió a Inglaterra y Galesy en loltimosmesesde 1349el mal penetró en Escocia.

En 1350 la plagasacudió con fuerza a los reinos ibéricosoccidentales.EIautor de la Crónica de Alfonso Oncenohablará para eseaño de la Mortandad grande, muy superiora losbrotesque laCorona castellanahabía sufrido en losdos años anteriores.

Hasta 1352aproximadamente,el valle delDanubio y las ciudades de laHansaTeutónicatransmitieron la pestehacia el norte y eleste.Entre1347 y 1352,por tanto,toda Europay elPróximoOriente se vieron en mayoro menor grado afectados porella.

En sus distintas variedades -bubónica,pulmonar o septicémica-,la Peste Negraconstituyó un terrible azote.Giovanni Boccaccio,en laintroducción deEl Decameronhace unadramáticadescripción del mal,diciendoque no obraba como en Oriente,donde el vertersangre por la nariz era signoseguro de muerte,sino que aquí,al empezar la enfermedad les salíana lashembrasy a los varonesen las inglesy en los sobacosunashinchazonesquealcanzaban el tamaño de una manzanao de un huevo.La gente común llamaba a estosbultosbubas.Y en poco tiempo estasmortíferasinflamaciones cubrían todas las partesdel cuerpo. Luego,los síntomas de la enfermedad se trocaban en manchas negraso lívidas en brazos,muslosy demás partesdel cuerpo,bien grandesy diseminadas,bien apretadasy pequeñas.Así,la buba primitivase convertíaen signo inequívocode futuramuerte,tanto como estasmanchas.

Las castigadaspoblaciones europeasno pudieronrecuperarse de una catástrofeque,desde 1352,prometía desaparecer,ya que,comounciclo infernal,la epidemia se repitió enaños sucesivos.Para elconjunto deFrancia e Inglaterra,fueron dramáticoslosperíodos de 1360-1362,1368-1369Y 1374-1375El conflicto generalizado que mantuvieron estos dospaíses (guerrade los Cien añosen su primera etapa) constituyóconsiderablemente al agravamientodelmal.Lasoleadasepidémicasposteriorestuvieronunámbito menos generalizado.Así,en 1400, la Coronade Castilla se viosacudidade nuevo.Para1433,el anónimo redactor delJournal d'unbourgeoisdeParisa la fin de la Guerre de CentAnsdiráqueeste año,agosto fue el máshermoso quehayaconocido hombre alguno.Los granosy laslegumbres fueronmuybuenos,pero la epidemiade bubones fuetan largay tan violenta como no se conocíadesde1348. Las sangrías,lavadosy cuidados eran inútiles yaquela quien laepidemia alcanzaba no podía másque morirse.Laepidemiacomenzó en marzo de 1433y duró hasta comienzosde 1434...

El año 1348seguía siendo,como se ve,una trágicareferencia parauna sociedad que despuésde1434 iniciabaporfin elcaminodela recuperación.

Repercusiones demográficas

¿Qué incidenciatuvieronlas oleadas de peste en las distintas categorías sociales? ¿Cuál fue la distribucióngeográfica de las bajasproducidasporla epidemia?

La muerte se presenta -y en especial la producida porenfermedadesepidémicas- como la gran niveladora social en la conciencia popular del Medievo.Sin embargo,esobvio que,pese a las escasas posibilidadesterapeúticas,los estratosfavorecidostuvieron más posibilidadesde escapar a la muerte.El texto antes mencionado de Giovanni Villani hace referencia precisamente a una mortandad más aguda entre los pobres.Losnarradores de loscuentosdeEl Decamerónson jóvenes de buena familiaque,huyendode unaFlorencia apestada,se han refugiado en una villa campestre.Para el norte de Francia,un estudio de laextracción socialde lasvíctimas ha permitido a algúnautorhablarde epidemia proletaria.Enla ciudad hanseática de Lübeck,las víctimas entre lospropietarios son sensiblemente más bajasque lamedia general.Ello no fue obstáculo,sin embargo,para que la epidemia atacase a lasclases socialesfavorecidas.Así,en elconsejo municipal de Spoleto,elnúmero de prioresse redujo,despuésde 1348,en un 50 por 100.Habría que considerartambién algunasilustres víctimas,como elmonarcacastellano Alfonso XI,muerto acausa de la epidemia en elcerco de Gibraltaren 1350.

En la relacióncampo-ciudad,esta última parecehabertenidotambién el dudoso privilegio deverse más afectada por la plaga.Es,en cualquier caso,para losnúcleosurbanoso semiurbanos paralosque contamos con una documentaciónmásexplícita.La mayor concentración de población favorecería,lógicamente,el contagio.Enfunción de ello,las comunidades monásticas fueron particularmente golpeadas.En Inglaterra -unodelos países donde mejorsehan estudiadolos efectos de la Peste Negra-,el número de monjes y canónigosregularesen la segunda mitad del siglo XIVhabía disminuidoun tercio enrelación con la centuria anterior.Los centrosreligiososfemeninosno sufrieronmenos,comoel convento de Wothorpe,en lascercaníasde Stamford,casi arrasado por la peste y cuya comunidad -reducida a una sola monja- hubo de ser disuelta.

Verificar el númerodebajasproducto de las oleadas de peste (en especial la de 1347-1352) resulta una tarea ardua a la que la investigación histórica ha dedicado parte de susinquietudes en los últimos tiempos, conresultados,muchas veces, pocoalentadores.En efecto,para el Bajo Medievo no contamos con censosen elsentido moderno del término, sino solamente con listasde hogares,evaluaciones de rentas y unosregistrosparroquialesmuy fragmentariosque, sólo desde elsigloXVI,tendrán un caráctersistemático.

Con estos elementos se ha tratado de llegar a una comprensión globalde los resultados de la crisis demográfica.Autores como M.K.Bennet y J. C. Russell han afirmado que,desde el año 1000 hasta el1300, la Europa occidentalmantuvo un regular ritmo de crecimiento demográfico A mediados del siglo XIelnúmero de habitantes oscilaría entre cuarenta y dos millones (según Bennet) y cincuenta y dosmillones (según Russell) Rondarían entre los setenta y tres millones (para Bennet) y ochenta y cinco millones (para Russell) en vísperas de las grandes epidemiasHacia1350,elnúmero de habitantes, según Bennet, había disminuido a cincuenta y un millones.Eldescenso, aunque de forma menos acusada,proseguiría en los años siguientes, hasta alcanzaren 1400 los cuarenta y cinco millones Para Russellseríancincuenta y dos millones en esta última fecha En cualquiercaso se trataría de una cifra sensiblementeinferiora la de comienzosde la centuria.

¿Cuálseríala distribuciónaproximada del número de bajas por regiones? De entrada,convieneponerse en guardia sobre dos hechos elprimero, que ciertos datos demasiado llamativos no deben ser tomados como norma general.Tales elcaso de la localidad borgoñona de Givry, cuyo registro parroquial da, para años normales,una veintena de defunciones y para 1348 hasta seiscientas cuarenta y nueve: el segundo,que las diferencias de tipo cantonal debieron sersumamente marcadas Así, la localidadde Garges, cercana a un París muy afectado porla epidemia,presenta ensupadrónde 1351hasta dos tercios de nombres idénticos a los de veinte años atrás.Muestra de una granestabilidad demográfica enellugar.Milán,enlas cercanías de ciudades apestadas,también se violibre de la epidemia.

De los grandes conjuntospolíticos delmomento,Inglaterra-el más compacto de todos-ha sido uno delosmejor estudiados, entre otros especialistaspor J.C Russell. El incrementodemográfico desde fines delsigloXI (redacción delDomesdayBook)hasta1347duplicó el númerodehabitantes de 1,8 a 3,7 millonesLa oleada de peste de 1348-1352haríadisminuirla poblaciónen un 20 por100almenos.Algunas zonas, comoun cantón delcondadode Surrey-conuna mortalidadentre diez y quince veces superiora la de época normal-, se verían particularmente afectadas.En la vecinaEscocia, entre 1349 y 1362,lapoblación, segúnun dichopopular, disminuyóun tercio:En Escocia,la pestilencia I con tangran violencia I atacó a todos los habitantes I a un buen número delos vivientes I hombres, mujerese infantes.

El caso francés,por la mayorvariedad territorial,resultamás complejode analizar.Lapoblaciónde L'iledeFrance-centropolítico delpaís-parece que se vio reducida en un50 por 100 desde 1348 a 1444.En Normandía, lasparroquiasrurales conocieron una fuerte baja de supoblaciónentre 1328 y 1365.La regióndeForez,vecina a laAuvernia,entre1347y 1415sufrió hasta treinta y cuatroaños de epidemia.Borgoña contaba en 1375con lamitad de hogaresque un siglo antes.Para el Languedoc,distintosestudios,como losde Le Roy Ladurie,han llegado a la conclusión de que el óptimose alcanzó hacia1328,con 1,5 millonesde almas.Un siglo mástarde -epidemiaspor medio-la población no rebasaríaelmillón.Algunas de susciudades sufrieronextraordinariamente:Montpellierpadeció en torno a 1400 cinco oleadasmortales,y Toulouse (según datosrecogidosporPh. Woltt),con unos treintamil habitantes en 1335,no tendríamásdeocho mil en 1430.. En Provenza,la crisisdemográfica iniciada en 1320 se agudizócon laPeste Negra. El condado deNizaperdió hasta dosterciosde su población.Sóloalgunas regiones, como el Bearne,pareceque se vieron libresdelaplaga.En colaboración ésta con las operacionesmilitaresdaríalugar a quela poblaciónfrancesa entornoa 1400 fuera entre un tercio y lamitadinferior a lade 1340.

Sobre losPaísesBajos,los efectosdela mortandadse reparten de formairregular.A excepción de Ypres,Tournai,Deventer y Frisia,elterritorio parecepocoafectado.

Enterritorio alemán,elgran número de despoblados habla por sí solo de la gran cantidad de localidadesdelasque,después del siglo XIV,sólose conservóel nombre.El 40 por 100 delospueblos entre elWeser y el Elba desaparecieron.(EnTuringia,de 179 lugareshabitados en laAltaEdadMedia,146 habíandesaparecido en 1600.)En el suroestepadecieron lamisma calamidadentreun 20 y un 30por 100 de las localidades.En algunaszonas como Alsacia,a la pestese unió laemigracióna lasciudadescomo coadyuvanteen el despoblamientocampesino.En el mediourbano,particularmente en las ciudadesde la Hansa,estudios como los de H.Reinckehanllegado a la conclusión de quedisminuyó hacia1350hastaun 50 por 100 la población.

En la fragmentada Italia,primera víctimaeuropeadelapeste,laepidemia contribuyó,junto con laguerra y laconcentraciónfundiaria,al vacío de numerosaslocalidadessicilianas.En elterritorio peninsular -Florencia y laslocalidadescercanas dePrato y Pistoia- lasbajasoscilan sensiblemente.En la ciudad de losMedicis,en 1347 se dice que murió uno de cadaveinte habitantes.El entorno ruralde Pistoia a lo largo de la segunda mitad del sigloXIVvioreducidasu poblaciónen lasdosterceraspartes.Bolonia y la Romaña se vieron tambiénseriamenteafectadasdesdeun principio.

En las áreasdemástardíaincorporacióna la sociedad occidental,el impacto de la epidemia se amortigua.El sur de Polonia y algunosrinconesde Bohemia se libraron de laplaga.Y en cuantoa losEstadosescandinavos,los efectosde la peste fueron pasajerosy no parecenlosprincipales causantesde la depresión económica.

Transformaciones socioeconómicas

En el campo delasrelacionessocialesy económicas,lacrisisdemográfica que azotóa Europa a mediadosdelsiglo XIV,a mediadosdelXV tuvo unaimportanciaclave.

Villagesdesertésen Francia,lostvillagesen Inglaterra,wüstungenen Alemania,despobladosenCastilla..marcanel paisaje geográficodela Europa delmomento.Losdepósitosdepolende lasturberas de RotenMoor, enAlemania,denuncian un retroceso delos cerealesentre 1350 y 1420 Y un avance consiguiente de lasespeciessilvestres.Elespaciocultivado europeo en líneas generales sufrió seriaregresión.Sinembargo,en el estadoactualde la investigación es difícil fijaruna cronología precisa de los abandonosdetierras y conoceren cada uno de los casoslasrazones de tales abandonos.¿La crisisdeproducción,resultado de lasdificultades climáticas o de unasprácticaspoco racionalesde explotación?¿Laemigración hacia las ciudades?¿Lasoleadasepidémicas? ¿Laguerra?

Cualquiera que fuese el origen del movimiento despoblador -la peste,ya adelantamos,puede considerarse como elfenómenoculminador de una crisisgestadadesde tiempo atrás-,los vínculostradicionalesdelsistemade producción feudal clásico quedaronseriamente deteriorados.

La mayor abundancia relativa de tierras y larelajación de ciertosusosy prestacionespersonalesfavorecieron, sinduda,a unsector del campesinado.Lospoderespúblicos,por su parte, optaron por laadopción demedidas coercitivas ante lafalta de mano de obra y lascrecientes exigencias de ésta.

Envirtud de ello,EduardoIII deInglaterra promulgó en 1349 unaOrdenanza de lostrabajadoresalconstatarlas necesidades delos señoresy lafaltadeservidores,sólo dispuestosatrabajar por salarios excesivoso,de lo contrario,proclivesa la ociosidady a la mendicidad...La Ordenanza,enviada a lossheriffsdel reino,capacitaba a los señores a exigir de sus terrazgueroslasprestaciones en trabajo necesarias,a la par que bloqueabalospreciosy salariosen la situación de 1347.

Tres añosmás tarde,elParlamentoingléspromulgaba unEstatutode losTrabajadoresconvistas a unarigurosa aplicaciónde la normativa.No parece que tuviera demasiado éxito,en especial en lo referente al freno de los salarios Rodney Hiltonsugiere que la reacción de loscampesinos acomodadosque usaban mano de obra asalariada,aunque sólo como simple complemento dela mano de obra familiar,diferiría de la actitud de los señores feudales,menos dispuestos a ofrecer salariosmás altosUn estudiodelosíndicesdeprecios y salarios en laspropiedadesdelobispadodeWinchesterentre1300y 1379resulta sumamenteilustrativo.A lo largo de estos ochenta años, el salario real,expresado en grano,llega incluso a doblarse.

A cortoplazo,las tensiones que estas medidasy sus secuelas provocaron se tradujeron en una serie de manifestaciones de descontento que desembocaron en la gran revuelta de los trabajadoresinglesesde 1381.

Medidas similares a las adoptadas en Inglaterra se tomaronenel prebostazgode París.En unade suslocalidades -laabadíade Saint Denis-los salarios se duplicaronen el período 1349-1370,para estabilizarse en losaños sucesivos.

En una líneaparecida,las Cortesde Valladolidde 1351 adoptaríanparala Corona de Castilla unos ordenamientos de menestrales y posturas, a fin de frenar la excesiva subida de salarios y fijar losprecios de unaseriede productos.

Sinembargo,tanto en Franciacomo en Castilla,lasconmocionespolíticas y sociales-Jacquerie,guerra civil entre Pedro I yEnrique de Trastámara- responden a circunstancias diferentes a lasde la crisis inglesade 1381.

Aunque lascifras de población anteriores a 1348 tardaránen alcanzarse,desde el segundo cuarto delsiglo XV la curva demográficaeuropeatiende a iniciaruna recuperación deconjunto,coincidentecon losprimeros síntomasde reactivación económica.Serecorrerán, en buena parte,caminos nuevos,frutode situaciones gestadasen las pasadascalamidades.Tienen,así,un altosignificado:la progresión de la ganadería lanar castellana (la oveja merina hija de la pestilencia,diría en el siglo XVIII Sarmiento,aunque con evidente exageración);la expansión de loscercamientosde campos(enclosures)en Inglaterra;la reordenación delas relacionescampesino-señor;la concentraciónde los esfuerzos del campesinoen los suelos de mejor calidad; la especializaciónde cultivosen determinadas áreas, etcétera. Sia ello añadimosla expansióndelas viejas ciudades,podemos decirque,desde mediados del siglo XV y recuperándose de las pasadas calamidades,la sociedadeuropea se encamina a una nueva etapade la Historia,marcada por losdescubrimientos geográficosy la aurora delcapitalismo.

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Author: Laurine Ryan

Last Updated: 12/16/2022

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